Un vieil homme usé et triste, vouté et assis sur une chaise : ce dessin du peintre Vincent van Gogh découvert dans une collection privée néerlandaise où il était conservé depuis plus de 100 ans a été présenté pour la première fois au public jeudi au musée Van Gogh d’Amsterdam.

« C’est la première fois que ce dessin sort au grand jour. Il n’avait jamais été exposé nulle part », s’est félicité auprès de l’AFP un spécialiste du musée, Teio Meedendorp. « Il provient d’une collection privée néerlandaise où il est resté très longtemps et c’est la toute première fois qu’on peut le voir », a-t-il ajouté.

Il s’agit d’une petite étude au crayon réalisée en novembre 1882, Etude pour Un paysan usé, dans la période néerlandaise de ses débuts, méconnue, qui suscite un intérêt croissant.

Vincent van Gogh, "Paysan usé", c. 24 novembre 1882, Van Gogh Museum, Amsterdam (Vincent van Gogh Foundation)

Les propriétaires du dessin, une famille néerlandaise qui l’avait acheté en 1910, avait sollicité le musée pour l’authentifier après appel lancé aux collectionneurs privés pour enrichir la base de données numériques et l’inventaire du musée.  Des experts ont  confirmé que c’était bien une nouvelle oeuvre à inscrire à l’actif de Van Gogh, un événement « assez rare », selon la directrice du musée, Emilie Gordenker.

« Nous sommes fiers de partager ce dessin des débuts et son histoire avec nos visiteurs », a-t-elle ajouté. Le dessin sera visible jusqu’au 2 janvier, après quoi il retournera à la famille qui l’a prêté et qui a préféré garder l’anonymat.

Il représente un vieux paysan vouté assis sur une chaise en bois, se tenant la tête à deux mains. Le musée possédait déjà un autre dessin similaire dans ses collections, sous le titre de Paysan usé.

Grâce aux lettres envoyées par Van Gogh à son frère bien-aimé Theo, les experts se doutaient qu’il y avait eu une deuxième version du Paysan Usé mais sans savoir si ce dessin existait encore. Le découvrir a été « une totale surprise » et « un coup de chance », souligne Teio Meedendorp.

Ces deux dessins font partie d’une série de « centaines et centaines » d’esquisses faites par Van Gogh à l’époque où il vivait à La Haye et se formait comme marchand d’art.

L’enquête pour authentifier le dessin a été facilitée par le fait qu’il n’avait jamais quitté le giron de la même famille, passant d’une génération à l’autre, après avoir été acheté en 1910 chez un collectionneur connu, Henk Bremmer.

La qualité du papier, le type de crayon de charpentier, la solution d’eau et de lait pour fixer le dessin et les traces caractéristiques de la façon dont l’artiste accrochait son papier sur sa table à dessin ont apporté des éléments de preuve supplémentaires.

Le musée Van Gogh abrite aussi une célèbre lithographie dans la même veine, appelée La Porte de l’Eternité ou Vieil homme dans la peine. L’homme représenté sur le dessin est Jacobus Zuyderland, 72 ans alors, et qui a vécu finalement plus vieux que l’artiste, qui s’est suicidé en 1890 à l’âge de 37 ans. Van Gogh a dessiné son modèle plus de 40 fois.

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